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¿Qué es el ritmo circadiano?

Todos  hemos escuchado alguna vez la expresión “reloj biológico”, y aun cuando no sabemos el mecanismo, la influencia o incluso la certeza de su existencia llegamos a intuir que existe una sincronización entre nuestro organismo y el medio ambiente de forma cíclica o repetida. En el campo científico desde hace ya un tiempo se le llama a este fenómeno ritmo circadiano.

¿Qué es el ritmo circadiano?

Desde un punto de vista más técnico, no es más que las oscilaciones de variables biológicas (cambios físicos, mentales, conductuales) que se producen en un organismo y que se enmarca en un período regular de 24 horas.

Esto quiere decir que nuestro “reloj interno” está en sintonía con el día y la noche, y esa sincronización es capaz de generar fenómenos biológicos tan importantes como el sueño, la liberación de hormonas, el comportamiento alimenticio, la temperatura corporal e incluso el crecimiento normal de células.

La controversia sobre el ritmo circadiano en los organismos comenzó a ceder a su favor a partir de los avances que lograra en 1729 el famoso astrónomo Jean-Jacques d’Ortous de Mairan. Este científico realizó investigaciones con la planta Mimosa púdica, estudiándola en condiciones de oscuridad y de iluminación.

Mairan observó que las mimosas abren sus hojas buscando la luz del sol hasta llegado un punto, que coincidía con el atardecer para luego cerrarse. El investigador descubrió que este ciclo se repetía incluso en habitaciones oscuras, aportando además que este fenómeno es regido por mecanismos endógenos.

A partir de ese punto muchos científicos a lo largo de la historia se interesaron por el tema, como es el caso del botánico Augustin Pyramus de Candolle, e incluso el muy conocido Charles Darwin en su estudio del movimiento de las plantas.

Pero sin lugar a dudas el avance más destacado en este campo lo realizaron los ganadores del Premio Nobel de Fisiología en el año 2017 Jeffrey C. Hall, Michael Rosbash y Michael W. Young.

Aunque ya conocido el fenómeno del ritmo circadiano y sus efectos, estos investigadores aportaron vital conocimiento sobre su funcionamiento por lo que fueron premiados con el máximo galardón.

¿Cómo funciona el ritmo circadiano?

Jeffrey C. Hall, Michael Rosbash y Michael W. Young utilizaron moscas de la fruta para aislar el gen que controla el ritmo biológico en función de los ciclos de día y noche. Este gen denominado gen período codifica una proteína llamada Proteína PER que se acumula en la noche y se degrada por el día, evidenciando junto a componentes proteínicos identificados posteriormente el funcionamiento de nuestro reloj biológico.

Actualmente son muchas las investigaciones que se llevan a cabo que orientan estos conocimientos hacia su efecto en la salud, basándose en la premisa de que cuando las personas son sometidas a horarios que alteran su ritmo circadiano pueden alterar la calidad de vida y actuar en contra de su propio bienestar.

En ese sentido además se avanza en nuevos campos como la cronoterapia y la luminoterapia, temas que trataremos en futuros posts.

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